Impulsionado pela mudança climática, o fogo remete o oeste dos EUA

Greg Asner: Ecology from the air (Julho 2019).

Anonim

Os incêndios florestais nos Estados Unidos já queimaram mais de 10 mil quilômetros quadrados até agora este ano, uma área maior que o estado de Maryland, com grandes incêndios ainda queimando em todos os estados ocidentais, incluindo muitos que não estão totalmente contidos.

Seja despertado por raios ou humanos, o fogo é há muito tempo uma força que molda a paisagem do oeste dos EUA.

Ventos quentes e secos podem transformar chamas em tempestades de fogo que deixam para trás terrenos carbonizados propensos à erosão e a deslizamentos de terra. Outros incêndios limpam a vegetação rasteira, abrem o chão da floresta até a luz do sol e estimulam o crescimento.

Agências governamentais nas décadas recentes efetivamente derrubaram esse ciclo de destruição e renascimento. As políticas de supressão de incêndios permitiram que os combustíveis se acumulassem em muitas florestas ocidentais, tornando-as mais suscetíveis a grandes incêndios.

Essas influências são ampliadas à medida que o desenvolvimento penetra cada vez mais nas florestas e a mudança climática traz temperaturas mais altas. Imagens recentes de subdivisões em chamas impulsionaram o poder e o papel ecológico dos incêndios florestais no centro das atenções.

Um olhar sobre os efeitos ambientais dos incêndios florestais:

FUMO E RUÍNA

Mais imediatamente, o fogo traz destruição.

As temperaturas de incêndios extremos podem chegar a 2.000 graus Fahrenheit - quente o suficiente para matar toda a vida das plantas, incinerar sementes escondidas sob a superfície e assar o solo até que ele se torne impermeável à chuva.

A paisagem sem vida torna-se propensa a erosão severa, entupimento de córregos e rios com silte que mata os peixes e outras formas de vida aquática. Torrentes de detritos enlameados após incêndios no ano passado no sul da Califórnia mataram 21 pessoas e destruíram 129 casas.

Pesquisadores do Serviço Geológico dos EUA dizem que o problema está piorando à medida que a área queimada anualmente pelos aumentos de incêndios florestais. Um estudo do ano passado concluiu que os sedimentos resultantes da erosão após incêndios mais que dobrariam até 2050 para cerca de um terço das bacias ocidentais.

A fumaça dos incêndios ocidentais no verão - um risco potencial à saúde de indivíduos em risco - provocou o fechamento do Parque Nacional de Yosemite por mais de duas semanas e foi para a costa leste, segundo a NASA. Uma pesquisa recente diz que também afeta a mudança climática à medida que pequenas partículas entram em espiral na atmosfera superior e interferem nos raios solares.

QUESTÕES DO CLIMA

Cientistas em geral concordam que os incêndios florestais estão aumentando na América do Norte e em outras partes do mundo à medida que o clima se aquece. Mas ainda está emergindo como essa mudança irá alterar a progressão natural do fogo e da regeneração.

O intervalo de tempo entre incêndios florestais em alguns locais está ficando mais curto, mesmo quando há menos umidade para ajudar as árvores a regredir. Isso significa que algumas florestas queimam, depois nunca voltam a crescer, convertendo-se em terras arbustivas mais adaptadas ao fogo freqüente, disse Jonathan Thompson, ecologista sênior da Universidade de Harvard.

"Eles ficam presos nessa armadilha de repetidos incêndios de alta gravidade", disse Thompson. "Com o tempo, veremos a terra dos arbustos da Califórnia mudando para o norte."

Mudanças similares estão sendo observadas no Colorado, no Parque Nacional Yellowstone, em Wyoming, e no Parque Nacional Glacier, em Montana, disse ele.

A relação entre clima e fogo corta os dois lados. Uma estação de fogo mais longa e incêndios maiores nas florestas boreais do Alasca e Canadá estão queimando não apenas árvores, mas também tundra e matéria orgânica no solo, que detêm aproximadamente um terço do carbono terrestre da Terra, disse David Peterson, ex-pesquisador do Serviço Florestal dos EUA. cientista.

O carbono entra na atmosfera e contribui para temperaturas mais altas, levando a incêndios maiores que liberam ainda mais carbono.

PÁSSARO NO EQUILÍBRIO

A vida e a propriedade ainda estão no topo da lista de prioridades para os bombeiros, mas nos últimos anos um outro ativo foi considerado uma proteção extra em muitos estados ocidentais: um pássaro do tamanho de um galinheiro conhecido como o maior galo silvestre.

Os incêndios queimaram cerca de 8.390 quilômetros quadrados do habitat do arbusto de sálvia em 2017 e queimaram quase 6.215 quilômetros quadrados até agora em 2018.

Quando a escova de sálvia queima, ela é freqüentemente substituída por uma planta da Europa chamada cheatgrass, que dispersa as plantas nativas e é mais propensa à queima.

Isso está desafiando os esforços do governo para manter a maior perdiz da lista de espécies ameaçadas de extinção, o que poderia restringir o desenvolvimento econômico.

Áreas consideradas cruciais para a sobrevivência da ave agora recebem atenção extra: um helicóptero Blackhawk do tipo militar está sob contrato do governo para implantar equipes de reação rápida para apagar incêndios em partes de Idaho, Nevada, Utah e Oregon.

REGENERAÇÃO

Um ponto de virada na compreensão pública da importância ecológica do fogo veio em 1988, quando 1.240 quilômetros quadrados do Parque Nacional de Yellowstone queimaram.

A devastação, pontuada por imagens de vida selvagem fugindo das chamas, alimentou a percepção dos incêndios florestais como uma ameaça a ser combatida.

Os eventos atraíram críticas à política de "deixar queimar" do parque. As autoridades não reprimiram imediatamente os incêndios causados ​​por raios em junho, porque não representavam uma ameaça imediata à vida ou à propriedade, mas acabaram por empregar 10.000 bombeiros.

Naquele outono, as mudas já estavam surgindo em algumas áreas queimadas. Roy Renkin, biólogo do parque, lembra-se de um visitante que reagiu com surpresa uma década depois, quando lhe disse que um monte de árvores jovens emergindo de uma área queimada havia voltado por conta própria.

Os pinheiros de Lodgepole são comumente citados como um exemplo de resiliência florestal. O calor do fogo libera as sementes dos cones do pinheiro.

Várias espécies de pica-pau se alimentam de insetos atraídos por árvores mortas pelo fogo. Uma planta chamada fireweed é especialmente adaptada para criar raízes em solos danificados pelo fogo, multiplicando-se rapidamente e formando tapetes de pétalas cor-de-rosa contra um pano de fundo enegrecido.

"Não é tudo morte e destruição", disse Renkin. "Essas florestas evoluíram com o fogo".

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