Começo gramíneo para o homo o mais adiantado

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Anonim

Em 2013, uma equipe de pesquisadores da ASU encontrou as mais antigas evidências conhecidas de nosso próprio gênero, Homo, em Ledi-Geraru, no baixo vale Awash, na Etiópia. Um osso maxilar com dentes era datado de 2, 8 milhões de anos atrás, cerca de 400 mil anos antes do que os fósseis de Homo já conhecidos. Após a descoberta, a atenção voltou-se para a reconstrução do ambiente desse antigo ancestral humano para entender por que e por que então.

Mas como você recria ambientes específicos de milhões de anos atrás para entender onde nossos ancestrais viviam?

Os paleoantropólogos usam fósseis de animais como máquinas de tempo substituto para recriar os ambientes passados. Se fósseis de animais indicam a navegação em folhas de árvores, como girafas e macacos, então eles sabem que o ambiente foi caracterizado por árvores lenhosas e chuvas significativas. Se os fósseis sugerirem que pastam na grama, como fazem muitos antílopes, então os ambientes teriam sido abertos e áridos com planícies cobertas de gramíneas.

Os cientistas há muito sugerem que o resfriamento global e a disseminação de ambientes gramados preparam o terreno para os primórdios do Homo.

"Um crescente corpo de evidências tem sugerido essa conexão", disse Joshua Robinson, pesquisador de pós-doutorado do Institute of Human Origins, "mas até agora não tínhamos dados ambientais diretos sobre as origens do Homo, agora que ele foi adiado Tempo."

Após a descoberta da mandíbula de Ledi-Geraru, um estudo ambiental intensivo do Plio-Pleistoceno da África Oriental - de cerca de 3, 5 milhões de anos a 1, 0 milhões de anos atrás - foi conduzido a fim de investigar essas hipóteses de longa data.

O estudo, co-autoria de pesquisadores da ASU Joshua Robinson, John Rowan, Christopher Campisano e Kaye Reed, com o pesquisador da Universidade do Sul da Flórida Jonathan Wynn, na revista Nature Ecology and Evolution, oferece a primeira avaliação abrangente dos contextos ecológicos da transição do Australopithecus para Homo

O período de tempo de cerca de 2, 8 milhões de anos atrás é particularmente importante para o registro fóssil humano da África oriental. Trinta quilômetros a oeste de Ledi-Geraru fica Hadar, onde o famoso fóssil "Lucy" de Australopithecus afarensis foi encontrado em 1974 pelo professor Donald Johanson da ASU e datado de 3, 2 milhões de anos atrás. A sequência geológica em Hadar, no entanto, termina em torno de 2, 95 milhões de anos atrás e, portanto, está perdendo o importante período de transição entre o fim do Australopithecus e o mais antigo Homo.

Usando isótopos estáveis ​​de dentes fósseis, os pesquisadores descobriram que o Homo primitivo em Ledi-Geraru estava de fato associado a ambientes gramados abertos e áridos. Os resultados mostram que quase todos os animais encontrados no início do Homo em Ledi-Geraru se alimentaram de grama, incluindo alguns que consumiram quantidades substanciais de folhas de árvores antes de 2, 8 milhões de anos atrás. A dieta do início do Homo em Ledi-Geraru, no entanto, parece ser indistinguível daquela do antigo Australopithecus, implicando que uma mudança na dieta não é uma característica das origens do Homo.

"Não estávamos necessariamente surpresos que a dieta do Homo primitivo fosse semelhante à do Australopithecus ", disse Chris Campisano, pesquisador associado do Institute of Human Origins e professor associado da Escola de Evolução Humana e Mudança Social. "Mas ficamos surpresos que sua dieta não tenha mudado quando os de todos os outros animais da paisagem o fizeram."

Colocar o Ledi-Geraru em um contexto regional indica que os ambientes da África Oriental, nessa época, não eram homogêneos. A ecologia do baixo Awash Valley mudou de um ambiente úmido e arborizado na época do desaparecimento do Australopithecus, há cerca de três milhões de anos, para uma paisagem seca e aberta no tempo do Homo, há 2, 8 milhões de anos atrás.

"Embora as espécies de Lucy tenham persistido em muitas mudanças ambientais na seqüência Hadar", disse o estudante John Rowan, da Escola de Evolução Humana e Mudança Social, "parece que a espécie não conseguiu persistir como ambientes realmente abertos espalhados no Afar durante o final do Plioceno. "

Além disso, esses resultados indicam que a disseminação de ambientes gramados em Ledi-Geraru ocorreu mais cedo do que na Bacia de Turkana, no Quênia e na Etiópia, que continuaram a ter regiões arborizadas que sustentavam navegadores e outros mamíferos que se alimentavam de árvores e gramíneas.

"Ao usar vários proxies de habitat diferentes, fomos capazes de refinar as reconstruções de ecossistemas anteriores em cada bacia para que pudéssemos identificar os detalhes da disseminação das pastagens", disse Kaye Reed, professor do presidente e diretor da Escola de Evolução Humana e Mudança social. Reed também é pesquisador associado ao Institute of Human Origins. "Estamos planejando comparar outros sites de hominídeos da África Oriental usando essas mesmas metodologias."

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