Novo dinossauro egípcio revela ligação antiga entre a África e a Europa

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Anonim

Quando se trata dos últimos dias dos dinossauros, a África é uma espécie de página em branco. Fósseis encontrados na África do Cretáceo Superior, o período de tempo de 100 a 66 milhões de anos atrás, são poucos e distantes entre si. Isso significa que o curso da evolução dos dinossauros na África permaneceu em grande parte um mistério. Mas no Deserto do Saara, no Egito, os cientistas descobriram uma nova espécie de dinossauro que ajuda a preencher essas lacunas: Mansourasaurus shahinae, um comedor de planta de pescoço comprido e pescoço comprido com placas ósseas embutidas em sua pele.

Os restos fossilizados de Mansourasaurus foram desenterrados por uma expedição realizada pela Iniciativa de Paleontologia de Vertebrados da Universidade de Mansoura (MUVP), um esforço liderado pelo Dr. Hesham Sallam do Departamento de Geologia da Mansoura University em Mansoura, Egito. Sallam é o principal autor do artigo publicado hoje na revista Nature Ecology and Evolution que nomeia as novas espécies. A equipe de campo incluiu vários de seus alunos, muitos dos quais - sra. Iman El-Dawoudi, Sanaa El-Sayed e Sra. Sara Saber - também participaram do estudo do novo dinossauro. O nome da criatura homenageia tanto a Mansoura University quanto a Sra. Mona Shahin por seu papel integral no desenvolvimento do MUVP. Segundo Sallam, "A descoberta e extração do Mansourasaurus foi uma experiência incrível para a equipe do MUVP. Foi emocionante para meus alunos descobrir osso após osso, já que cada novo elemento que recuperamos ajudou a revelar quem era esse dinossauro gigante".

" Mansourasaurus shahinae é uma nova espécie de dinossauro, e uma descoberta crítica para a paleontologia egípcia e africana", diz o Dr. Eric Gorscak, um cientista de pesquisa de pós-doutorado do The Field Museum e autor contribuinte do estudo. Gorscak, que começou a trabalhar no projeto como estudante de doutorado na Universidade de Ohio, onde sua pesquisa enfocou os dinossauros africanos, acrescenta: "A África continua sendo um enorme ponto de interrogação em termos de animais terrestres no final da Era dos Dinossauros. Mansourasaurus nos ajuda a abordar questões de longa data sobre o registro fóssil e a paleobiologia da África - que animais viviam lá e a que outras espécies estes animais estavam mais relacionados? "

Os fósseis de dinossauros do Cretáceo Superior na África são difíceis de encontrar - grande parte da terra onde seus fósseis podem ser encontrados é coberta de vegetação exuberante, em vez da rocha exposta de tesouros de dinossauros como os da região das Montanhas Rochosas, o Deserto de Gobi. ou Patagônia. A falta de um registro fóssil do Cretáceo Superior na África é frustrante para os paleontólogos, já que, na época, os continentes estavam passando por enormes mudanças geológicas e geográficas.

Durante os primeiros anos dos dinossauros, durante a maior parte dos períodos Triássico e Jurássico, todos os continentes foram unidos como o supercontinente da Pangeia. Durante o período Cretáceo, no entanto, os continentes começaram a se separar e a mudar para a configuração que vemos hoje. Historicamente, não ficou claro como a África estava bem conectada com outras massas de terra do Hemisfério Sul e com a Europa durante esse período - em que medida os animais da África podem ter sido cortados de seus vizinhos e evoluído em suas próprias trilhas separadas. Mansourasaurus, como um dos poucos dinossauros africanos conhecidos neste período, ajuda a responder a essa pergunta. Ao analisar características de seus ossos, Sallam e sua equipe determinaram que o Mansourasaurus está mais relacionado aos dinossauros da Europa e da Ásia do que aqueles encontrados mais ao sul na África ou na América do Sul. Isto, por sua vez, mostra que pelo menos alguns dinossauros poderiam se mover entre a África e a Europa perto do fim do reinado desses animais. "Os últimos dinossauros da África não estavam completamente isolados, ao contrário do que alguns propuseram no passado", diz Gorscak. "Ainda havia conexões para a Europa."

Mansourasaurus pertence ao Titanosauria, um grupo de saurópodes (dinossauros comedores de plantas de pescoço longo) que eram comuns em grande parte do mundo durante o Cretáceo. Os titanossauros são famosos por incluir os maiores animais terrestres conhecidos pela ciência, como Argentinosaurus, Dreadnoughtus e Patagotitan. Mansourassauro, no entanto, era de tamanho moderado para um titanossauro, aproximadamente o peso de um elefante africano. Seu esqueleto é importante por ser o mais completo espécime de dinossauro descoberto até o final do Cretáceo na África, preservando partes do crânio, mandíbula, pescoço e vértebras, costelas, a maior parte do ombro e da pata dianteira, parte do pé traseiro e pedaços de placas dérmicas. Diz o coautor e paleontólogo de dinossauros Dr. Matt Lamanna do Carnegie Museum of Natural History, "Quando vi pela primeira vez fotos dos fósseis, meu queixo caiu no chão. Este era o Santo Graal - um dinossauro bem preservado do fim dos tempos. dos dinossauros na África - que nós, paleontologistas, procurávamos há muito, muito tempo ”.

Também contribuindo para a pesquisa Mansourasaurus foram especialistas em paleontologia Africano de outras instituições no Egito e nos EUA. O estudante do MUVP Iman El-Dawoudi desempenhou um papel particularmente importante na análise do novo titanossauro, fazendo numerosas observações sobre seu esqueleto. "O esforço combinado de múltiplas instituições em todo o mundo, para não mencionar o papel absolutamente fundamental desempenhado pelos alunos no projeto do campo, para o laboratório, para a análise final e descrição dos resultados, exemplifica a natureza colaborativa das ciências expedicionárias hoje ", observa o Dr. Patrick O'Connor, co-autor do estudo e professor de anatomia na Faculdade de Medicina Osteopática da Universidade de Ohio.

O financiamento para o estudo de Mansourasaurus foi fornecido por bolsas da Mansoura University, Jurassic Foundation, Leakey Foundation, National Geographic Society / Waitt Foundation e National Science Foundation (NSF).

"A descoberta de fósseis raros como este dinossauro saurópode nos ajuda a entender como as criaturas se movem através dos continentes e nos dá uma maior compreensão da história evolutiva dos organismos nesta região", diz Dena Smith, diretora de programas da Divisão de Ciências da Terra da NSF. que financiou parcialmente a parte de laboratório da pesquisa.

As descobertas científicas são frequentemente comparadas a encontrar a última peça do quebra-cabeça que faltava para completar uma imagem; Gorscak diz que, uma vez que tão pouco se sabe sobre os dinossauros africanos, o Mansourasaurus é melhor comparado a um passo anterior no processo de resolução de quebra-cabeças. "É como encontrar uma peça de borda que você usa para ajudar a descobrir o que a imagem é, que você pode construir. Talvez até mesmo uma peça de canto."

"O que é empolgante é que nossa equipe está apenas começando. Agora que temos um grupo de paleontólogos de vertebrados bem treinados aqui no Egito, com fácil acesso a importantes locais de fósseis, esperamos que o ritmo das descobertas acelere nos próximos anos" "diz Sallam.

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