Equipe da New Horizons prepara-se para a ocultação estelar antes da Ultima Thule flyby

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Anonim

Observar com sucesso um objeto de mais de quatro bilhões de quilômetros de distância é difícil, mas a equipe de missão da NASA New Horizons está apostando que eles podem fazer isso - de novo.

As preparações estão no caminho certo para um conjunto final de observações de ocultação estelar para coletar tanta informação sobre o tamanho, forma, ambiente e outras condições em torno do próximo alvo do New Horizons, o antigo objeto do Cinturão de Kuiper 2014 MU69, apelidado de Ultima Thule.

A equipe de ocultação usou dados do Telescópio Espacial Hubble e do satélite Gaia da Agência Espacial Européia para identificar duas faixas de 30 quilômetros na Terra, onde o Ultima Thule lançará sua sombra no dia 4 de agosto. Os telescópios serão colocados em vários pontos nessas faixas para tentar observar a ocultação quando Ultima Thule passar na frente de uma estrela e momentaneamente bloquear sua luz. Em um esforço semelhante em 2017, a equipe atingiu o ouro de observação de vários locais na Patagônia, na Argentina. Combatendo ventos fortes e condições extremas de inverno em vários locais da Patagônia, os membros da equipe capturaram uma ocultação similar de cinco locais, um grande sucesso que os ensinou muito sobre o alvo e ajudou a definir a distância de sobrevôo de 3.575 quilômetros.

"Reunir dados de ocultação é uma tarefa incrivelmente difícil", disse o líder de eventos de ocultismo da New Horizons, Marc Buie, do Instituto de Pesquisas do Sudoeste, em Boulder, Colorado, que também descobriu o Ultima Thule cerca de um ano antes de Plutão passar em julho de 2015. "Estamos literalmente no limite do que podemos detectar com o Hubble e a quantidade de processamento do computador necessária para resolver os dados é impressionante. "

As observações finais de ocultação do Ultima Thule estão marcadas para o dia 4 de agosto no Senegal e na Colômbia, com Buie novamente liderando o esforço. "Nossa equipe de quase 50 pesquisadores que usam telescópios no Senegal e na Colômbia espera que o raio caia duas vezes e veremos mais explosões nas estrelas", disse ele. "Esta ocultação nos dará dicas sobre o que esperar no Ultima Thule e nos ajudará a refinar nossos planos de voo."

Preparações para a ocultação são intensas. Viajar para locais remotos enquanto transporta equipamento sensível é um desafio. Vários dias antes das observações, as equipes começarão a ensaiar todos os detalhes da observação, para que possam se adaptar a condições climáticas variáveis ​​e outras condições adversas. O entusiasmo e o apoio a esse esforço dos governos do Senegal e da Colômbia têm sido excepcionais, assim como das embaixadas americanas residentes e das comunidades de astronomia francesa, senegalesa, colombiana e mexicana, resultando em uma colaboração verdadeiramente multinacional.

"Se a equipe for bem-sucedida, os resultados ajudarão a orientar nosso planejamento do sobrevôo", disse Alan Stern, investigador principal da missão New Horizons, também do Southwest Research Institute.

Ultima Thule e outros objetos do Cinturão de Kuiper contêm pistas para a formação de planetas e a "terceira zona" do nosso sistema solar em que eles residem, a vasta extensão além dos planetas gigantes. Observações do ano passado mostraram que Ultima Thule poderia ser dois objetos que orbitam um ao outro (um "binário"), dois objetos que tocam (um "contato binário"), e possivelmente também podem ter uma lua. Seu tamanho é estimado em 20 milhas (30 quilômetros) de comprimento se um único objeto ou 9-12 milhas cada (15-20 quilômetros) se dois objetos.

Nas últimas semanas, a equipe de missões da New Horizons vem coletando dados de rastreamento de navegação e enviando comandos para os computadores de bordo de naves espaciais da New Horizons para iniciar os preparativos para o voo Ultima Thule; as atividades flyby incluem atualizações de memória, recuperação de dados científicos da Kuiper Belt e uma série de checkouts de subsistemas e instrumentos científicos. No próximo mês, a equipe comandará a New Horizons para começar a fazer observações distantes de Ultima Thule, imagens que ajudarão a equipe a refinar o curso da espaçonave para voar pelo objeto.

Quando o New Horizons passa por Ultima Thule no dia de Ano Novo, a uma distância de mais de 6 bilhões de quilômetros da Terra, o objeto se tornará o objeto mais distante já explorado.

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