Por que houve um boom na descoberta de novas espécies, apesar de uma crise de biodiversidade

Estado do Planeta: Existe mesmo uma crise? 2 de 3 (Julho 2019).

Anonim

Algo de um boom na descoberta de novas espécies está ocorrendo agora. É tão significativo que alguns dizem que é semelhante ao período dos séculos XVIII e XIX, quando os naturalistas europeus se aventuraram em terras recém-descobertas e trouxeram de volta um número surpreendente de novas plantas e animais exóticos. Mas como isso pode acontecer quando espécies em todo o mundo estão desaparecendo a taxas sem precedentes?

Esta é a dicotomia em que a Terra se encontra ao entrar em um novo capítulo de sua história - a Época Antropocênica, uma época marcada pelo impacto global significativo que os humanos estão tendo sobre os ecossistemas do planeta.

O mais inesperado é que tais descobertas não se limitam a pequenos organismos crípticos (como insetos ou parasitas), mas grandes animais como girafas, elefantes, golfinhos e até orangotangos. De fato, mais de 400 espécies de mamíferos foram descobertas desde 1993, e nossa ordem própria - primatas - ficou em terceiro lugar, com a descoberta de mais de 50 novas espécies em todo o mundo. Alguns cientistas até a chamam de "nova era das descobertas".

Mas por que de repente estamos encontrando tantas novas espécies depois de mais de um século acreditando que não havia nada mais excitante a ser descoberto? Pessoas de todo o mundo estão agora cientes de que a biodiversidade da Terra está em crise e - pela primeira vez na história geopolítica - as Nações Unidas reconheceram que a biodiversidade é uma preocupação comum da humanidade. Nunca tantos países aderiram oficialmente em seus esforços para diminuir a taxa atual de perda de espécies.

O resultado é que há um interesse renovado em estudos de biodiversidade que está levando pesquisadores e conservacionistas a mais uma vez sair em expedições científicas de coleta para regiões pouco exploradas do mundo, catalogando cuidadosamente a riqueza de espécies que estão por aí.

Segundo Gerardo Ceballos, da Universidade Nacional Autônoma do México, e Paul Erlich, da Universidade de Stanford, quase 40% das novas espécies de mamíferos de 1993 até o momento da publicação de seu trabalho em 2007 resultaram da exploração de novas áreas, como nas florestas tropicais orientais da África Ocidental e do Congo, no sopé do Himalaia no nordeste da Índia e na bacia amazônica.

Expansão urbana e desmatamento

O outro fator a ser considerado é a rápida expansão urbana e rural em muitas áreas selvagens que tornou o acesso a essas áreas remotas do mundo relativamente simples. Isto é graças ao desenvolvimento de infra-estrutura em grande escala e resultou em ampla modificação do habitat. Como resultado, novas espécies descobertas nessas áreas são frequentemente ameaçadas de extinção pela perda e exploração de habitat.

Foi o que aconteceu com quatro espécies recentemente descobertas de macacos titi do sul e sudoeste da Amazônia. Esta região já foi extremamente remota e um lugar de mitos e lendas que atraiu exploradores conhecidos do início do século XX. O tenente-coronel Percy Fawcett liderou várias expedições a esta parte do Brasil enquanto procurava o lendário tesouro do El Dorado. Ele e seu filho nunca retornaram da viagem de 1925.

O presidente dos EUA, Theodore Roosevelt, e o marechal Cândido Rondon, juntos lideraram a famosa expedição científica de 1913-14 para navegar pelo traiçoeiro Rio da Dúvida (atual Rio Roosevelt) e mapear seu curso. Sua viagem foi assolada por desastres que culminaram com o esmagamento de suas canoas em uma das muitas corredeiras do rio.

Esta região tornou-se o foco da indústria agrícola brasileira e detém o maior índice anual de desmatamento no Brasil. A área também é conhecida como o "Arco do Desmatamento" brasileiro, aludindo à crescente fronteira agrícola em forma de crescente que está rapidamente engolindo as margens do sul da Amazônia. Com o corte da floresta e o estabelecimento de infra-estruturas, como estradas, o acesso a esta área outrora remota já não é difícil, tornando quase inevitável a descoberta destas quatro novas espécies de macacos.

Dividindo-se em dois

Mas novas espécies não estão sendo encontradas apenas no campo. Vários casos de novas espécies vieram de um olhar mais atento a espécies bem estabelecidas e maior escrutínio taxonômico. A tendência de dividir uma espécie em duas é largamente um resultado da aplicação agora generalizada de técnicas modernas de genética molecular ao campo da taxonomia e da sistemática.

Os dados da sequência de DNA podem ser usados ​​para inferir relações evolutivas (filogenia) entre as espécies. Também produz grandes quantidades de dados (o genoma humano tem três bilhões de pares de bases de comprimento) o que significa um grande poder estatístico. E com os rápidos avanços neste campo, está se tornando cada vez mais barato fazer. O Projeto Genoma Humano custou US $ 2, 7 bilhões. Atualmente, com dezenas de genomas de referência disponíveis, os gigantes da seqüência do DNA, como o Illumina, prometem genomas completos por apenas US $ 100.

Esses avanços no campo da genética molecular e genômica, juntamente com grandes avanços em supercomputadores, significam que genomas inteiros de organismos podem ser analisados ​​para produzir filogenias cada vez mais refinadas e bem resolvidas - mostrando, em muitos casos, diversidade críptica perdida por outros métodos anteriores.

No entanto, tal diversidade oculta emergente foi recebida com críticas por alguns cientistas, levantando a questão de que estamos passando por uma "inflação taxonômica" (um aumento excessivo no número de táxons reconhecidos, não por causa da descoberta, mas por causa de mudanças em sua forma). definido - como uma sub-espécie sendo transformada em uma nova espécie).

Isso é ainda mais agravado pelo uso de conceitos de espécies alternativas e menos restritivas, além dos bem estabelecidos Conceitos de Espécies Biológicas, que definem as espécies em termos de grupos de populações naturais de cruzamento que são reprodutivamente isoladas de outros grupos.

Esses conceitos menos restritivos, como o agora popular conceito de espécies filogenéticas, levaram a um aumento de 50% no número de espécies de vertebrados, de acordo com alguns cientistas.

Profissionais da conservação, como a lista vermelha da IUCN e a CITES, estão agora levantando preocupações sobre a constante mudança de taxonomias e acréscimos. Taxonomias instáveis ​​e em rápida mudança significam que os alvos de conservação estão em constante movimento e isso pode dificultar a conservação. Mas se quisermos salvar cada último tipo de organismo e permitir que eles evoluam - que é o objetivo final da conservação -, então a ciência não deve deixar de aprender mais sobre a incrível diversidade da vida na Terra.

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